Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA)

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) es una instalación astronómica internacional. ALMA es una asociación entre Europa, Norte América, y Japón, en cooperación con la República de Chile. ALMA está financiada en Norte América por la Fundación Nacional de Ciencias de EE.UU. (NSF) en cooperación con el Consejo Nacional de Investigaciones de Canadá (NRC), en Europa por la Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral (ESO) y en Asia del Este por los Institutos Nacionales de Ciencias Naturales (NINS) de Japón en cooperación con la Academia Sinica (AS) en Taiwán. La construcción y operación de ALMA se efectúan a nombre de Norte América por el Observatorio Radio Astronómico Nacional (NRAO) el que es operado por Associated Universities, Inc. (AUI); a nombre de Europa por ESO; y a nombre de Japón por el National Astronomical Observatory of Japan (NAOJ).

 

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array o ALMA es una colaboración internacional cuyo objetivo es desarrollar un telescopio sin paralelo en el mundo, compuesto inicialmente por un grupo de 66 antenas radiotelescópicas que trabajarán en conjunto apuntando todas a la misma fuente para estudiar el Universo, desde un sitio a 5 mil metros de altura en el altiplano (Llano de Chajnantor) de la Cordillera de los Andes, a 50 km de San Pedro de Atacama en la Segunda Región de Chile. ALMA representa el primer proyecto astronómico verdaderamente global, un sitio donde científicos de todo el mundo vendrán a usar los medios más sofisticados para captar luz de longitud de onda milimétrica.

 


Imagen cortesía de NRAO/AUI y ALMA/ESO/NRAO/NAOJ (por detalles, visite Image Use Policy).
 

Los platos de las 66 antenas de ALMA, verdaderos telescopios metálicos de excepcional calidad óptica y mecánica, miden en su mayoría 12 metros de diámetro, y el resto, 7 metros. Los receptores superconductores dentro de las antenas de ALMA operarán apenas 4 grados sobre el cero absoluto (-273 grados Celsius), haciendo de ALMA el sistema electrónico superconductivo más grande del mundo.

 

Las antenas de ALMA son orientables y transportables. Esta configuración de antenas tendrá extensiones que irán desde 150 metros (en la cual las antenas prácticamente se tocarán entre sí), hasta 14 km. El correlador de ALMA, o computador especializado que combina la información recibida por las antenas, realizará una cantidad asombrosa de operaciones, 16.000 millones de millones (1.6 x 1016) por segundo. Esto es equivalente a millones de los computadores personales más rápidos de hoy en día trabajando todos juntos.

 

El sitio donde se ubicará ALMA en el altiplano atacameño es uno de los lugares más altos y secos en la tierra, haciéndolo ideal para la investigación astronómica en longitudes de onda milimétricas que, de lo contrario, serán absorbidas por la humedad atmosférica. Una vez completada, alrededor del año 2012, ALMA será la configuración de telescopios dedicada a imágenes astronómicas más grande y de mayor capacidad en el mundo.